fbpx

Elke dag een beetje beter

De wereld ontwikkelt zich in razend tempo en daagt ons uit om te blijven leren, groeien, efficiënter te worden en relevant te blijven. Sociaal ondernemer en Mount Everest-beklimmer Niels van Buren weet als geen ander wat het werkwoord stretchen inhoudt en hoe het is om uit je comfortzone te stappen.

Als eerste mannelijke MS-patiënt bereikte hij in 2016 de top van de Mount Everest. Met trots en een beetje weemoed kijkt Niels (41) terug op die waanzinnige prestatie, die drie jaar voorbereidingstijd kostte en elke dag een hoop onzekerheid met zich meebracht. “Ik kan me nu al bijna niet meer voorstellen dat het me is gelukt. Zoveel trainen, twee maanden van huis en met amper zuurstof en min dertig in een tentje op ruim acht kilometer hoogte. Een schril contrast met het lekker warme bed waar ik nu elke ochtend in wakker wordt.”

Een tocht met impact

De zenuwslopende ziekte MS zorgde voor een extra uitdaging bij het beklimmen van de hoogste berg ter wereld; een tocht die zelfs voor gezonde mensen geen eenvoudige opgave is. “Er zijn een aantal expeditieleden overleden, waardoor ik altijd met een dubbel gevoel aan deze tocht zal terugdenken,” vertelt Niels. “De hele expeditie heeft flinke impact gemaakt en mij enorm veel zelfvertrouwen gegeven. Ik dacht, ‘als dit lukt, dan kan ik alles aan’. Het heeft me ook aan het denken gezet en doen beslissen om te gaan doen wat ik echt belangrijk én leuk vind.”

Betekenisvolle banen creëren

Na een aantal jaar betrokken te zijn bij het buitengewone internetbureau Swink, heeft hij de zaak begin dit jaar overgenomen. “We leveren content management, digitale toegankelijkheid en data analytics diensten aan bedrijven en organisaties in de financiële dienstverlening, gezondheidszorg en publieke sector. Onze medewerkers hebben autisme en een bovengemiddelde intelligentie. Deze combinatie maakt ze de ideale digitale specialisten,” vertelt Niels trots. “Wist je dat 54% van de mensen met autisme werkloos is en nog vaak onder hun niveau werken? Dat wij samen met onze klanten betekenisvolle banen voor hen kunnen creëren, maakt me trots.”

Leren accepteren zorgt voor groei

Niels gaf daarnaast twee TED Talks en tientallen lezingen over het omgaan met tegenslagen, het bereiken van ambitieuze doelen en het verleggen van grenzen. “Zowel door mijn tocht naar de top van de Mount Everest als MS ben ik enorm gegroeid. Die ongeneeslijke ziekte heeft duizend gezichten en kan zich elk moment openbaren, waardoor je je nooit kunt voorbereiden. Na de eerste uitval was ik een maand van slag. Langzaam werden die periodes korter omdat ik leerde om me eraan over te geven en te accepteren.”

Niels vindt dat een heel waardevolle vaardigheid. “Als je een vervelende situatie kunt ombuigen door te achterhalen wat de zin ervan is, kun je snel groeien. Zo was corona de aanleiding voor de lancering van nieuwe dienstverlening van Swink. Omdat meer mensen thuis werken, is digitale toegankelijkheid voor veel bedrijven een speerpunt geworden. Daar hebben wij snel op ingespeeld.”

Jezelf stretchen

“Letterlijk beter worden doe ik niet,” lacht Niels, “maar ik doe er wel alles aan om mezelf elke dag een beetje te verbeteren. “Ik ben heel doelgericht en kijk altijd hoe ver ik kan komen, hoe ver ik mezelf kan stretchen. Anders ga je ook niet drie jaar trainen voor één tocht. Ik heb verschillende coaches, lees veel filosofie- en managementboeken, spar met vrienden en familie en introduceer graag nieuwe methodes op het werk, zoals de Rockefeller Habits.”

Vind hun gebruiksaanwijzing

“Daarnaast sta ik graag in verbinding met andere mensen en probeer ik hen verder te helpen. Bij mijn medewerkers doe ik dat door het werk zo goed mogelijk aan te passen aan het individu en met hen in gesprek te gaan. Wat heb je nodig? Wil je thuiswerken, Wil je zelf je dag indelen? Door van iedereen de gebruiksaanwijzing te achterhalen, kun je hun talent het beste inzetten en hen zo goed mogelijk begeleiden.”

Minderheid als kracht

Niels streeft naar een transparante werkomgeving waarin iedereen zichzelf kan zijn en men zich vrij voelt en anderen vrij laat om kwetsbaarheden en verhalen te delen. “Ook investeer ik in hun persoonlijk groei in de vorm van coaching en begeleiding en eventueel opvang als het even tegenzit.” Dat is soms nodig, want mensen met autisme zijn een minderheid die zich niet begrepen voelt en soms psychische problemen heeft. Alleen omdat ze anders zijn. “Ik benadruk steeds dat hun zogenaamde beperkingen juist een kracht zijn. Ze hebben oog voor detail, kunnen goed focussen, gestructureerd werken en hebben vaak een bovengemiddelde intelligentie. Dat is juist iets om trots op te zijn!”

Nog lang niet uitgeleerd

Niels is een bevlogen sociale ondernemer met veel levenservaring die naar eigen zeggen nog lang niet uitgeleerd is. “Zoals gezegd ben ik erg goed in het stellen van doelen. Mijn uitdaging is momenteel om te leren genieten van het proces. Als ik terugkijk naar de Mount Everest-expeditie, dan heb ik ook veel meer geleerd en plezier beleefd aan de voorbereiding, dan aan dat ene moment op de top. De eerste stap is al gezet, want ik heb in mijn weekplanning geschoven om op een doordeweekse dag met mijn dochtertje van zes maanden te kunnen zijn. Als het goed is, weet je later namelijk nog hoe de tijd met haar was omdat je leven niet alleen gevuld was met werk. Zij leert me nu al om te zijn in het moment en af te toe om te kijken. Want ja, het is een cliché, maar ook zo waar: de tijd vliegt!”

Reageer op deze blog